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Recopilación: Destilería Balblair

A orillas del Dornoch Firth

La mala fortuna de Balblair es estar ubicado a menos de 5 millas de Glenmorangie, su vecino bastante más conocido, y algo alejado de la carretera principal al norte; llegar tarde al mercado de la malta única y ser propiedad de una de las empresas más pequeñas de la industria, que carece del poder de marketing y distribución de sus competidores más grandes.

Pero nada de esto significa que debas ignorarlo, porque hay mucho de interés que encontrar allí.

En cuanto a su historia, los registros de destilación aquí se remontan a 1749, poco después de la represión del levantamiento jacobita, aunque la destilería afirma oficialmente que su fundación data de 1790. Durante alrededor de 100 años, un tal James Ross y sus descendientes la operaron como una típica destilería de pequeña granja. Ross es un apellido común a nivel local, y la destilería le da mucha importancia al hecho de que cuatro de los siete empleados actuales comparten el apellido. ¡Encantador, pero completamente irrelevante, por supuesto!

En 1894, Alexander Cowan, un comerciante de vinos de Inverness, se hizo cargo de la tenencia de la granja y modernizó ampliamente la destilería. Al año siguiente, fue responsable de trasladarlo media milla al norte de su ubicación actual para aprovechar el nuevo ferrocarril, que traía carbón para los alambiques y la caldera y cebada para la maltería hasta el apartadero de la destilería. Las oficinas actuales, la casa de destilación, la casa de maceración, el horno y los graneros fueron obra de Cowan, pero la producción cesó en 1911 y no se reanudó hasta después de WW2.

En 1948, Robert James “Bertie” Cumming, un abogado de Banff, compró la destilería por 48.000 libras esterlinas, solo para venderla nuevamente en 1970 a Hiram Walker, la compañía que se convirtió en Allied Distillers. Al menos emprendieron una mayor expansión, pero en 1996 la propiedad pasó a Inver House Distillers, que fueron adquiridas por Pacific Spirits UK en 2001, empresa que fue objeto de una nueva adquisición en 2006 por parte de International Beverage Holdings (InterBev), una empresa de bebidas tailandesa. .

¡Uf! Es algo desconcertante, pero este proceso de cambio constante de propiedad ha afectado a varias destilerías menos conocidas de Escocia; con bastante frecuencia, es por eso que son menos conocidas. En términos generales, sus propietarios tienden a tener intereses significativos en las marcas de mezclas y están contentos de que las destilerías mantengan un perfil bajo y sigan fabricando whisky de malta para mezclar.

Todo eso cambió para Balblair con la llegada de InterBev a la escena. Vieron el rápido crecimiento del mercado de malta única y, con al menos algunos de sus altos directivos con experiencia en esta categoría, vieron el potencial en Balblair.

También vieron que Balblair necesitaría un punto de diferenciación para destacarse en un mercado cada vez más concurrido. Entonces, en 2007, se tomó la decisión de lanzar Balblair como un single malt utilizando añadas, en lugar de declaraciones de edad. En aquel entonces, esto podría haber parecido un poco engañoso, pero parece una decisión de marketing cada vez más inteligente ahora que gran parte de la industria comienza a quedarse sin existencias en edades específicas (generalmente el whisky más viejo) y ha comenzado a decirles a los bebedores que lo que lo que realmente importa no es la edad del whisky, sino cómo se ha almacenado y mezclado.

En este punto, debo detenerme para explicar que incluso la mayoría de los "single malt" son una mezcla de barricas de diferentes años, aunque exclusivamente de una destilería, y la edad en la etiqueta es la edad del whisky más joven que existe. Por lo tanto, solo se puede decir verdaderamente que no está mezclado con un solo whisky de malta de un solo barril. Pero probablemente lo sabías, así que volvamos a la historia.

Hoy, la destilería ofrece una variedad de cosechas, que van desde la rara (y bastante costosa, cuesta $3500, pero hay menos de 1000 botellas) cosecha de 1969 hasta la juvenil 2002 (espera pagar alrededor de $60-65).Por lo general, hay 5 añadas diferentes disponibles en lo que la destilería llama su rango "principal", con expresiones adicionales reservadas exclusivamente para puntos de venta libres de impuestos. También hay lanzamientos limitados ocasionales.

Desde que se lanzó la gama, se tomó la decisión de eliminar cualquier adición de caramelo; embotellar sin filtración en frío y mantener la concentración al 46% vol. a menos que, como en el caso de la cosecha de 1969, la concentración en barrica haya caído por debajo de esa marca.

La destilería sigue siendo bastante tradicional en su funcionamiento y se ha aferrado a sus lavaderos de madera y almacenes de estiba. Los alambiques (solo hay dos) son cortos y de forma rechoncha, capturando no solo los ésteres afrutados intensos al comienzo del corte del espíritu (que dan características de albaricoques, naranjas, especias, manzanas verdes y florales), sino también los aceites más pesados ​​en el final le da características de cuero, nuez y con cuerpo.

Balblair usa una malta sin turba y el estilo es especiado y afrutado, con un cuerpo de peso medio y un final sostenido con notas ahumadas. Cada cosecha es, por supuesto, diferente, pero es probable que encuentres muchas notas de vainilla, ralladura de cítricos, frutas frescas y carácter floral, dando paso a sabores complejos de especias y nueces. Si aún no conoce este whisky, definitivamente es uno para explorar si le gusta un trago bien educado y bien equilibrado que sea fácil de beber pero que pueda saborearse por su sabor complejo y en capas.

También se explorará la nueva "casa de la marca" con el estilo de Balblair en su centro de visitantes. Este se inauguró a fines de 2011 y fue una señal muy bienvenida del mayor compromiso de Inver House con la marca. No es el más grande ni el más glamoroso de los centros de Escocia, pero se puede combinar en una visita de un día con una parada en Glenmorangie y el cercano Clynelish (unas 25 millas más al norte). Si se sentía realmente ambicioso, tenía un conductor designado y podía comenzar temprano, es posible concluir su viaje por carretera en otra destilería de Inver House, Old Pulteney, unas 50 millas más allá de Clynelish en Wick.

Serían cuatro destilerías del norte de las Tierras Altas interesantes y realmente bastante diferentes en lo que sería una visita fascinante, contrastando la ampliamente disponible Glenmorangie con tres vecinos menos conocidos.

Sin embargo, si no le quita nada más a Balblair, asegúrese de no irse sin su propia botella del barril en la casa de la marca: su 'cosecha privada' y un recuerdo de una destilería poco conocida que ahora no pasará por alto.

© Ian Buxton 2013


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